Los legisladores estatales dieron la aprobación final el lunes a la legislación que pondrá fin a la pena capital en Virginia, un cambio radical para un estado que ha ejecutado a más personas en su larga historia que cualquier otro.

La legislación que deroga la pena de muerte ahora se dirige al gobernador demócrata Ralph Northam, quien ha dicho que la convertirá en ley, lo que convierte a Virginia en el estado número 23 en detener las ejecuciones.

“Hay una conciencia de que es hora de poner fin a esta práctica obsoleta que tiende a causar más daño a los familiares de las víctimas que brindarnos consuelo o consuelo”, dijo Rachel Sutphin, cuyo padre, Cpl. Eric Sutphin, recibió un disparo mortal en 2006 mientras trabajaba para la Oficina del Sheriff del condado de Montgomery.

William Morva, el hombre condenado por matar a Eric Sutphin, fue ejecutado en 2017. Dos años después, Rachel Sutphin era uno de los 13 familiares de víctimas de asesinato que envió una carta a la Asamblea General pidiendo a los legisladores que abolieran la pena de muerte.

“Al votar por la abolición, estamos mostrando el camino, que si Virginia, el estado con la historia más larga y la mayor cantidad de personas ejecutadas, si podemos hacerlo, también pueden hacerlo otros estados”, dijo Rachel Sutphin.

La nueva mayoría demócrata de Virginia, en pleno control de la Asamblea General por segundo año, impulsó el esfuerzo de revocación, argumentando que la pena de muerte se ha aplicado de manera desproporcionada a personas de color, enfermos mentales e indigentes.

“Es vital que nuestro sistema de justicia penal funcione de manera justa y castigue a las personas de manera equitativa. Todos sabemos que la pena de muerte no hace eso. Es injusto, ineficaz e inhumano ”, dijeron Northam, la presidenta de la Cámara de Representantes, Eileen Filler-Corn, y el líder de la mayoría del Senado, Dick Saslaw, en una declaración conjunta después de las votaciones.

Los republicanos expresaron su preocupación por la justicia para las víctimas y sus familiares, y dijeron que hay algunos delitos que son tan atroces que los perpetradores merecen ser ejecutados.

Solo dos hombres permanecen en el corredor de la muerte de Virginia. Anthony Juniper fue condenado a muerte en 2004 por los asesinatos de su ex novia, dos de sus hijos y su hermano. Thomas Porter fue condenado a muerte por el asesinato de un oficial de policía de Norfolk en 2005. La legislación de derogación convertiría sus sentencias en cadena perpetua sin libertad condicional.

Durante el debate en la Cámara de Representantes el lunes, el republicano Del. Rob Bell describió esos asesinatos con horripilantes detalles y dijo que Porter y Juniper estarían observando la votación desde la prisión con especial interés.

“Tenemos cinco virginianos muertos que este proyecto de ley asegurará que sus asesinos no reciban justicia”, dijo Bell.

Porter, Juniper y sus familias se han negado a comentar a través de su abogado, Rob Lee, director ejecutivo del Virginia Capital Representation Resource Center.

“Al eliminar la pena de muerte, los líderes gubernamentales, políticos y morales han tomado una acción necesaria desde hace mucho tiempo para hacer de Virginia una Commonwealth más justa”, dijo Lee en un comunicado.

La aprobación de la legislación era sólo el último de una larga lista de política general de cambios promulgados por los demócratas, que han cada vez  reconfigurado  el Old Dominion en un caso atípico en el Sur en cuestiones raciales, sociales y económicos.

El año pasado, los legisladores aprobaron algunas de las leyes de armas más estrictas de la región, las protecciones LGBTQ más amplias, su salario mínimo más alto y algunas de las restricciones de aborto más flexibles. Este año también, los legisladores han estado aprobando una medida progresiva tras otra.

Pero el proyecto de ley de pena de muerte marca un cambio particularmente duro en un estado donde las ejecuciones se llevaron a cabo en la última década bajo gobernadores republicanos y demócratas. La legislatura estatal y los funcionarios estatales también han actuado en los últimos años para  preservar  la capacidad de Virginia para llevar a cabo ejecuciones y limitar la  transparencia en  torno al proceso.

Incluso el año pasado, los proyectos de ley de abolición de la pena de muerte en la Asamblea General no llegaron a ninguna parte.

El lunes, ambas cámaras aprobaron proyectos de ley de derogación separados pero idénticos. El Senado aprobó un proyecto de ley de la Cámara y lo presentó a Northam con una votación de 22 a 16. La senadora republicana Jill Vogel se unió a los demócratas en la cámara para votar a favor de la aprobación. Más tarde el lunes, los demócratas de la Cámara de Representantes y dos miembros del Partido Republicano, Del. Jeff Campbell y Del. Carrie Coyner, votaron para aprobar la versión del Senado, 57-43.

Aún no se ha fijado una fecha para cuando el gobernador lo firme, según su portavoz.

Históricamente, Virginia ha utilizado la pena de muerte más que cualquier otro estado, ejecutando a casi 1.400 personas desde sus días como colonia, según el Centro de Información sobre Pena de Muerte. Desde que la Corte Suprema de Estados Unidos restableció la pena de muerte en 1976, Virginia, con 113 ejecuciones, ocupa el segundo lugar después de Texas.

Michael Stone, director ejecutivo de Virginians for Alternatives to the Death Penalty, calificó la votación para abolir la pena capital como un momento histórico en la historia del estado.

“Esperamos que Virginia dé un ejemplo a otros estados de la antigua Confederación para dar este paso audaz hacia la reforma humana de nuestro sistema de justicia legal”, dijo Stone.

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