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El barco en ruinas de la Segunda Guerra Mundial que está en el centro de la tensión marítima

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Ambos países se disputan territorios en el Mar de China Meridional, entre ellos las islas orientales del archipiélago Spratly y el atolón de Scarborough.

Estos territorios están unos 200 km al este de Filipinas, que los controla de facto, mientras Pekín los reclama como suyos y despliega su fuerza naval en la zona.

Un buque de la Guardia Costera china impactó el pasado domingo de forma intencional contra un barco de suministros filipino.

No es la primera vez y tampoco fue un impacto especialmente violento (quedó en un golpe leve sin consecuencias) pero las imágenes, grabadas por un equipo de periodistas filipinos a bordo de la nave, han dado la vuelta al mundo.

Manila ha presentado una queja diplomática por este nuevo encontronazo entre ambos países, cuyas siempre tensas relaciones se han deteriorado en los últimos años.

El barco impactado llevaba suministros a soldados estacionados en un punto clave con el que Filipinas reivindica, frente a China, su soberanía sobre las aguas.

Se trata de un fortín poco usual: el Sierra Madre, un antiguo buque de la Segunda Guerra Mundial.

El buque de los 5 nombres

Cubierto de óxido y con enormes agujeros en el casco, el Sierra Madre reposa varado sobre el banco de arena Ayungin (también llamado Second Thomas Shoal).

En 1997 Filipinas lo colocó estratégicamente en ese lugar, dentro de su zona económica exclusiva a 194 km de la isla de Palawan.

Desde entonces, este buque de desembarco de tanques con 100 metros de eslora es la peculiar base militar con la que -para disgusto de China- el Estado filipino defiende su soberanía en la zona.

Hoy maltrecho y decadente, el Sierra Madre tiene a sus espaldas un largo historial que se remonta a la intervención estadounidense en la Segunda Guerra Mundial.

Fabricado en el estado de Indiana, se incorporó tarde a la guerra en noviembre de 1944, bajo el nombre USS LST-821. Transportó suministros por Asia y el Pacífico, lo que le valió una estrella de batalla del Ejército.

Al terminar la guerra en septiembre de 1945 fue enviado de vuelta a Estados Unidos, puesto fuera de servicio y rebautizado como USS Harnett County.

Tras años en la reserva, pasó de nuevo a la acción en 1970: EE.UU. lo transfirió a la fuerza naval de su aliado Vietnam del Sur, que lo usó como buque de transporte logístico tras asignarle un nuevo nombre: My Tho.

Con la derrota de los survietnamitas en 1975, la nave trasladó a unos 3.000 refugiados desde Saigón hasta la bahía de Subic, que albergaba bases estadounidenses al norte de Manila, en la isla filipina de Luzón.

Un año después pasó a formar parte de la marina de Filipinas, primero bajo el nombre BRP Dumagat y finalmente el de Sierra Madre, en honor a la cordillera que recorre la costa nororiental de Luzón, la más larga del país.

En las siguientes dos décadas fue usado como buque de transporte anfibio hasta que, ya en declive, asumió su actual y más célebre misión: proteger la soberanía marítima de Filipinas frente a las ambiciones territoriales de China.

La disputa

Tras iniciar su mandato en junio de 2022, el presidente filipino, Ferdinand Marcos Jr., abandonó las políticas de acercamiento a China de su predecesor, Rodrigo Duterte, para acercarse más al aliado tradicional del país, Estados Unidos.

Desde entonces, la excolonia española y estadounidense de 100 millones de habitantes se ha mostrado más firme en la defensa de sus reclamaciones frente al gigante asiático, lo que genera peligrosos roces como el acontecido el domingo.

Desde hace siglos el Mar de China Meridional -donde están las islas Spratly y Paracel- ha sido escenario de varias disputas territoriales, pero la tensión ha aumentado en la última década.

Las extensas reclamaciones de China -que incluyen bancos de arena y sus aguas adyacentes- han enfurecido a los países que históricamente se adjudican esas aguas, no solo Filipinas sino también Vietnam, Taiwán, Malasia y Brunéi.

En un intento de reafirmar su soberanía, Pekín ha construido islas artificiales y despliega patrullas navales en la zona.

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